Europa Road Trip deel 3: Polen

IMG_1222Na het heerlijke vakantiegevoel in Praag ligt een van de hoogtepunten van deze reis voor ons. Op weg naar Krakow, Polen. Een land waar ik me geen voorstelling van kan maken, het kan mij alleen maar verrassen. Op de planning ligt in ieder geval een bezoek aan Auschwitz I en Kamp Birkenau. De Tweede Wereld oorlog heeft mijn interesse al sinds de verhalen tijdens de geschiedenis les van groep 6, voor zover ik me kan herinneren. Als ik films of documentaires kijk kan ik me maar moeilijk voorstellen hoe het voor deze mensen is geweest. Ik ben benieuwd hoe het is om er rond te lopen en de sporen van de geschiedenis te zien.

Maar voor we daar zijn rijden we nog zo’n dikke 500km. De wegen in Tsjechië worden steeds slechter en dat maakt de verwachtingen voor de wegen in Polen niet beter. Het lijken wel betonnen platen die aan elkaar vast gesmolten zijn. Iedere 5 seconden weer dat geluid van die autobanden over die richel, zoals je thuis hoort als je over een brug rijdt. En zo gaat het kilometers door. Na ruim driekwart van de reis richting Krakow, rijden we de grens over en zijn we voor het eerst in Polen. Bijzonder genoeg wordt de snelweg beter, de bewegwijzering ontbreekt hier en daar en de navigatie is af en toe van slag op deze nieuw aangelegde wegen. Gelukkig komt het allemaal goed en na wat omwegen door kleine dorpjes bereiken we de grote stad. Ons hotel ligt ver de stad in, we rijden door kleine straatjes en de omgeving ziet er niet erg vriendelijk uit en doet mij toch erg denken aan vervallen achterstandswijk. Volgens onze navigatie zijn we op onze locatie aangekomen, maar er is weinig hotel te zien. Balen! Al had ik hier toch liever niet geslapen.. Een klein beetje gestrest toch op zoek naar een oplossing. We besluiten naar de stad te gaan op zoek naar wifi, die we vinden bij ons geliefde Strakbucks. Thank you for that, Mr. Starbucks! Met nog een paar ‘streepjes’ batterij boeken we een hostel aan de rand van het oude centrum. We parkeren de auto op een van de vele parkeerpleinen in de stad. Deze parkeerpleinen zijn afgebakend met wat kettingen, maar worden goed bewaakt. Althans zo ziet het eruit. We moeten een behoorlijk eind lopen naar het hostel (en wat zoeken), maar vinden het uiteindelijk. Een vrouw die wat gebrekkig Engels spreekt wijst ons onze ruime kamer. Eigenlijk zijn we uitgeput, maar we trekken tevreden het centrum in.

IMG_1232Het oude centrum van Krakow is autovrij en is echt schitterend. Een groot contrast met de stad die ik die middag heb gezien. Schone straten, met indrukwekkende gebouwen en veel sfeervolle horecagelegenheden. En na wat Googlen vinden we zelfs het Hard Rock café, waar we traditiegetrouw in ieder geval een drankje gaan doen. Een goede maaltijd rijker en een hoop foto’s later, gaan we slapen.

IMG_6963De volgende morgen rijden we naar Auschwitz, dat 60km verderop ligt. Misschien gek om te zeggen, maar ik hoopte deze dag niet op een stralende zon. Voor mijn gevoel paste dat niet met de locatie die we gingen bezoeken. De lucht is grijs en het miezert.

Bijna op locatie, bij het binnenrijden van het dorp besef ik me dat Auschwitz ‘gewoon’ de naam van het dorp is en het kamp hier naar vernoemd is. We parkeren de auto op een groot parkeerterrein en lopen richting de ingang. Er lopen wel veel mensen, maar het oogt niet erg druk op het grote terrein. Bij het bezoekerscentrum krijg je een audiogids mee in je eigen taal, die je alle informatie geeft van de plaats waar je bent binnen het kamp. We starten deze morgen bij Auschwitz I, het kamp dat je kent met de stenen gebouwen en het bekende hek bij de ingang: ‘Arbeit macht frei’.

IMG_6982Op het terrein mag je enkele barakken in, waaronder de beruchte barak 11. De barak waar de straffen werden uitgedeeld. Cel hokken met een oppervlak van 1 vierkante meter, waar je alleen maar in kan staan, martelkamers en de buitenplaats voor executies. Overal in de barakken hangen foto’s van gevangen en uiteindelijk komen we ook in de ruimte waar ze alle koffers, kleding en de haren van deze mensen bewaarden.

Ook mogen we in de ruimte waar de mensen werden vergast en de lichamen werden verbrand. Het ziet eruit als een grijze betonnen ruimte, waar je de krassen van angst nog op de muren ziet staan. De verhalen via de audiogids hoor ik al half niet meer als ik al deze indrukken opdoe.

IMG_7015Na een paar uur hebben we het hele kamp doorgelopen en gaan we met de bus naar Birkenau. Dit kamp is vele malen groter dan Auschwitz I en ligt op een paar kilometer rijden. Recht voor de ingang stappen we de bus uit en lopen via de hoofdingang, waar ook de trein binnenkwam, naar binnen. Er is van het kamp niet veel meer over, de meeste barakken zijn door de Duitsers vernietigd voor het werd ontdekt. Zowel aan de linkerkant als aan de rechterkant van de spoorlijn hebben barakken gestaan. Alleen aan de rechterkant staan er nog een paar overeind. Tussen de hoge wachttorens door lopen we eerst naar het eind van het kamp, waar de gedenktekens staan en waar de crematoria stonden. Ook zie je hier nog de overblijfselen van de vijvertjes waar de Nazi’s het as in dumpten.

IMG_7033Inmiddels al aardig verkleumd lopen we door het rechtste gedeelte van het kamp terug naar voren. Je kan hier een paar van de barakken binnen, waar het pijnlijk duidelijk wordt dat de mensen hier echt als beesten in een hokje zijn gestopt. Natuurlijk wist ik wel dat dit zo was, maar om het zelf te zien maakt het toch echter dan via een televisie scherm.

IMG_1387Koud en natgeregend zijn we toe aan de lichtere gesprekken van het leven en drinken die avond nog een borrel bij het Hard Rock Café. Waar we tevens ons bezoek aan Krakow afsluiten. Een stad die de verwachtingen heeft overtroffen en waar zeker nog een hoop te zien is, waar we helaas deze reis geen tijd meer voor hebben ingepland.